Elena García Armada, la ingeniera que quiere poner a andar a 17 millones de niños que ahora no pueden hacerlo

Elena García Armada y su empresa, Marsi-Bionics, andan estos días de celebración. La Agencia Europea del Medicamento y el Producto Sanitario acaba de conceder el marcado CE a su Atlas 2030, el primer exoesqueleto pediátrico del mundo, lo que significa que, tras ocho años de lucha y dura investigación, éste podrá comercializarse y ayudar a millones de niños que por distintas enfermedades no pueden andar, a hacerlo de manera autónoma. Hablamos con ella sobre su -contagiosa- pasión por la robótica y su empeño en hacer que, algún día, todos los que no puedan caminar, niños o adultos, puedan hacerlo.

Ante todo, Elena, felicidades por lo conseguido con el exoesqueleto pediátrico. Desde el punto de vista de los niños sin movilidad que podrían beneficiarse de este exoesqueleto, ¿qué va a significar que la Agencia del Medicamento le haya concedido el marcado CE?
Es el hito más importante en la historia de Marsi-Bionics. Después de 8 años de intenso trabajo hemos logrado cumplir un sueño: ponemos en el mercado el primer exoesqueleto pediátrico del mundo. Es tecnología 100% española. No sólo estamos hablando del hito de ser pioneros en la aplicación de la tecnología robótica al paciente infantil sino que vamos a poder ayudar a 17 millones de niños en el mundo a tener una vida mejor.
Y para usted, como persona, como ingeniera, como empresaria: ¿qué significa?
Que el esfuerzo tiene su recompensa. Es muy difícil lograr desarrollar un dispositivo como este. A nivel financiación, a nivel técnico, a nivel clínico. Era un reto muy muy complejo y hemos pasado muchas dificultades. Pero todo ha merecido la pena porque vamos a poder ayudar a muchas familias.
Antes de profundizar en el exoesqueleto me gustaría saber una cosa: si cuando estudiaba ingeniería industrial se hubiese visto en este punto de tu vida, con este logro, ¿qué hubiese pensado? ¿Con qué soñaba cuando estudiaba en la universidad?
Hubiera pensado: para esto estamos aquí, en la universidad. Me sentiría muy orgullosa del camino recorrido. Siempre he creído que la ingeniería, y más la robótica, es un proceso creativo que tiene como finalidad superar un problema, encontrar una solución. Así lo he abordado siempre. Y he tenido la suerte de poder encontrar la fórmula para hacerlo con niños con problemas neurodegenerativos y ayudarles. Eso es más de lo que podía soñar.
¿Cómo se fraguó la idea de crear este exoesqueleto?
Fue una niña: Daniela. Había sufrido un accidente de tráfico que le había dejado tetrapléjica. Sus padres nos pidieron ayuda. Y ahí es donde todo cambió. Descubrimos que la robótica puede ser el mejor aliado para ayudar a caminar. Los exoesqueletos ponen la fuerza, la estabilidad y el control que el cuerpo ha perdido. Pero, además, con lo que estábamos investigando vimos que éramos capaces de desarrollar dispositivos que fueran mucho más allá de un andador supletorio. Es decir, no íbamos a hacer una silla de ruedas con piernas sino exoesqueletos para rehabilitar, para ayudar, para recuperar la marcha.
¿Cuál fue la mayor dificultad en su desarrollo, la ‘pieza’ más difícil?
Técnicamente es muy complejo. Desde las articulaciones que imitan el funcionamiento natural del músculo hasta las sujeciones del niño que tardamos casi un año en desarrollar para garantizar su total comodidad. Son 8 años y cada pieza, cada función, cada conexión ha supuesto un reto. Y ahora seguimos mejorándolo para poder ser más efectivos.
En algún momento, en estos ocho años, creyó que el proyecto no saldría adelante?
Se viven muchas dificultades. Especialmente, económicas. Es muy difícil llevar tecnología tan intensa en I+D con tantas limitaciones. Y la inversión privada no fluye mucho en fases previas al mercado. Y a veces el horizonte ha tenido muchos nubarrones, pero soy una persona que no se rinde fácilmente. Todo habrá merecido la pena si somos capaces de que el exoesqueleto pueda usarlo cualquier niño que lo necesite.
Otro logro es que el exoesqueleto se haya creado en España. ¿Nunca estuvo tentada para irse a algún país donde tuviera más apoyo y medios para su empresa?
Efectivamente. Somos el primer exoesqueleto pediátrico del mundo y con tecnología 100% española. Y siempre lo hemos llevado a gala. Este proyecto nace de una investigación en el Consejo Superior de Investigaciones Científicas y no hubiera tenido sentido desarrollarlo fuera. Me gustaría pensar que este exoesqueleto fuera también un motivo de orgullo para nuestro país.
Inevitable pregunta. El exoesqueleto pediátrico debe de tener un coste muy elevado. Ahora que ha sido certificado por la Agencia del Medicamento, ¿cómo será su distribución? ¿su servicio será proporcionado por la Seguridad Social?
El coste es muy inferior al de cualquier dispositivo clínico que encuentras en los hospitales. Es realmente asequible no sólo para la Sanidad Pública sino también para clínicas privadas. A día de hoy, son los únicos que pueden dar la terapia aunque trabajamos para lograr en un futuro su uso doméstico. Nuestro objetivo ahora es que llegue a todo el mundo y el precio está ajustado a ese interés de que sea útil. Ojalá logremos implicar también a la Seguridad Social y a Sanidad para que podamos ofrecer esa calidad de vida a niños con AME y parálisis cerebral desde el sistema público.
Marsi-Bionics también ha desarrollado un exoesqueleto para adultos. ¿A cuántas personas en el mundo podría ayudar a moverse este desarrollo?
Tenemos ya en el mercado un exoesqueleto, MAK, para la hemiplejia y la rehabilitación de la cirugía de rodilla, que está instalado ya en el Hospital Sanitas-La Zarzuela. Este exoesqueleto se está ensayando clínicamente para la rehabilitación tras un ictus. Adicionalmente estamos desarrollando un exoesqueleto muy versátil, que tenemos previsto poder tener en el mercado en 2023. Y, con todo el conocimiento que ya atesoramos, podremos atender uno de los problemas de la marcha en adultos más graves y comunes, como es la lesión medular. En España, la incidencia de lesión medular traumática es de unos 30 nuevos casos por millón de habitantes. A ellos hay que sumar alrededor de un 30% más de origen médico y a causas congénitas. Pero nuestro objetivo es ir más allá de la lesión medular y atender también patologías como esclerosis múltiple, ictus, distrofias, etc.
¿Recuerda la primera vez que vio a un niño probar su exoesqueleto? ¿Qué es lo que más recuerda de entonces?
La sonrisa del niño. La cara de sus padres. Estaban viendo a su hijo caminar por primera vez en sus vidas. La felicidad de sus caras, sus lágrimas, su emoción… es un recuerdo imborrable
Hay un discurso muy recurrente actualmente, que es el de la escasez de vocaciones STEAM en las niñas. Lo que usted hace parece apasionante. ¿Qué le diría a una niña para animarla a entrar en el mundo de la robótica?
A las niñas hay que demostrarles que la robótica es pura creación. Es dar vida. Es transformar algo inerte. Y que ahí se necesita la sensibilidad, la visión y la capacidad de las mujeres. Tenemos una forma de afrontar los retos que nos hace especialmente válidas en el campo de la robótica. Hay grandísimas mujeres que están transformando el mundo gracias a sus creaciones.
Usted, de hecho, ¿era de las que de pequeñas desmontaban los juguetes para volver a montarlos? ¿Algo premonitorio respecto a su ocupación de adulta en su relación con los juguetes de pequeña?
Montar y desmontar era mi pasión. Descubrir que hacía funcionar algo. Esa es la curiosidad innata que tienen los niños y que tenido la gran suerte de convertir en mi profesión. Eso es lo que hacemos los ingenieros en robótica: descubrir, crear, solucionar. Somos como niños con herramientas y conocimientos de adultos.

Fuente: https://www.elmundo.es

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